大乘佛教流行以后,阿弥陀佛、观音和大势至菩 萨的造像组合 , 逐渐取代了释迦牟尼 、帝释和梵天的组合,尤其是观音菩萨,在佛教盛行地区可谓始终是一个重要的崇拜对象 。

在中国佛教的两大系统 :汉传佛教与藏传佛教信仰中 , 观音菩萨都是一个重要神衹 ,在某种程度上甚至可以说, 其地位几乎超越了佛 。

随着佛教信仰的民间化,在内地,观音的崇拜演变为对观音娘娘的民间信仰;在藏区,观音则成为雪域的保护神,而执掌政权的藏王成为观音在现世的化身。

藏传佛教造像于6-7 世纪出现了一种或立或坐姿的持莲花菩萨,其流行区域之广、延续时间之长,几乎在西藏的每一处寺院都可见到。佛教图像志中,对于持莲花菩萨的造像,尤其是立姿像,一般多称之为“莲花手”, 即观音菩萨的一种身形。目前所知确定年代最早的实物是阿里地区“ 观音造像碑”上的石刻莲花手图像、青海玉树文成公主庙附近的崖刻 , 二者都是吐蕃时期的遗存。此类造型特征是立姿,左手持莲花,右手施与愿印。

印度学者B·巴达恰利亚在《印度佛教图像志》有关“无量光”的内容中谈到“莲花手”这个概念时说:“在禅定中的无量光 , 被设想为西方极乐世界的教主, 主管贤劫, 但他自己不行动, 而是他的助手 ———莲花手菩萨,负责行动和创造”。显然,莲花手的职能是代无量光行佛事的 , 即当观音依本尊佛无量光的旨意行事的时候, 就是“莲花手”。因此巴氏说:只要说到代表无量光在人间救度的观音菩萨 , 使用的名号就是“ padmapani”,即莲花手, 而不用“Avalokitesvara”,即观世音。

尼泊尔有一则关于“莲花手”的传说:有一头大象想要去摘池塘中的莲花,不幸滑进烂泥中,这头大象痛苦地大喊并祈祷那拉衍那。这时正在丛林中的圣观音听到了求救声,马上变成那拉衍那的样子,将大象从沼泽中解救出来,为表达感激之情,得救的大象将采得的莲花献给观音。观音则将莲花献给了释迦牟尼佛,释迦牟尼佛要他将莲花献给他的本尊无量光佛。观音将整个故事告诉了无量光佛,为了赞扬观音的慈悲行为,无量光佛让他永远持有莲花,继续做有利于众生的事。从此以后,观音就以“莲花手”而著称。

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